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Engrais artificiel Utiliser des paliers au fur et à mesure que les régions atteignent un état de rendements décroissants

Engrais artificiel Utiliser des paliers au fur et à mesure que les régions atteignent un état de rendements décroissants


L'utilisation d'engrais artificiels se stabilise et même diminue dans de nombreuses régions du monde alors que les pays ont commencé à atteindre un état de rendements décroissants. Bien qu'il existe un potentiel d'utilisation accrue d'engrais dans certaines régions du monde, l'Earth Policy Institute souligne qu'une application accrue d'engrais a peu ou pas d'effet sur l'augmentation des rendements dans la plupart des pays et à ce stade.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine.Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires.La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer.Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir.Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort. Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


Le béton : le matériau le plus destructeur sur Terre

D ans le temps que vous lisiez cette phrase, l'industrie mondiale du bâtiment aura coulé plus de 19 000 baignoires en béton. Au moment où vous êtes à mi-chemin de cet article, le volume remplirait l'Albert Hall et se répandrait dans Hyde Park. En une journée, il ferait presque la taille du barrage des Trois Gorges en Chine. En une seule année, il y a assez de terrasses sur chaque colline, vallée, recoin et recoin en Angleterre.

Après l'eau, le béton est la substance la plus utilisée sur Terre. Si l'industrie du ciment était un pays, elle serait le troisième émetteur de dioxyde de carbone au monde avec jusqu'à 2,8 milliards de tonnes, dépassé seulement par la Chine et les États-Unis.

Le matériau est le fondement du développement moderne, mettant des toits au-dessus de la tête de milliards, renforçant nos défenses contre les catastrophes naturelles et fournissant une structure pour les soins de santé, l'éducation, les transports, l'énergie et l'industrie.

Le béton est la façon dont nous essayons d'apprivoiser la nature. Nos dalles nous protègent des éléments. Ils gardent la pluie de nos têtes, le froid de nos os et la boue de nos pieds. Mais ils enterrent également de vastes étendues de sol fertile, constipent les rivières, étouffent les habitats et – agissant comme une seconde peau dure comme le roc – nous désensibilisent de ce qui se passe en dehors de nos forteresses urbaines.

Notre monde bleu et vert devient de plus en plus gris de seconde en seconde. Par un calcul, nous avons peut-être déjà dépassé le point où le béton dépasse la masse de carbone combinée de chaque arbre, buisson et arbuste de la planète. Notre environnement bâti est, en ces termes, devenu trop grand pour l'environnement naturel. Contrairement au monde naturel, cependant, il ne se développe pas réellement. Au lieu de cela, sa principale qualité est de durcir puis de se dégrader, extrêmement lentement.

Qu'est-ce que la semaine du béton Guardian?

Cette semaine, Guardian Cities enquête sur l'impact choquant du béton sur la planète, pour apprendre ce que nous pouvons faire pour créer un monde moins gris.

Notre espèce est accro au béton. Nous en utilisons plus qu'autre chose, à l'exception de l'eau. Comme cet autre matériau merveilleux fabriqué par l'homme, le plastique, le béton ont transformé la construction et ont amélioré la santé humaine. Mais, comme pour le plastique, nous ne prenons que maintenant conscience de ses dangers.

Le béton cause jusqu'à 8% des émissions mondiales de CO2 s'il s'agissait d'un pays, il serait le pire coupable au monde après les États-Unis et la Chine. Il remplit nos décharges, surchauffe nos villes, provoque des inondations qui tuent des milliers de personnes – et modifie fondamentalement notre rapport à la planète.

Pouvons-nous nous débarrasser de notre dépendance, alors qu'il est si difficile d'imaginer la vie moderne sans elle ? Dans cette série d'articles, Concrete Week explorera l'impact du matériau sur notre environnement et sur nous, et examinera des options alternatives pour l'avenir.

Chris Michael, rédacteur en chef des villes

Tout le plastique produit au cours des 60 dernières années s'élève à 8 milliards de tonnes. L'industrie du ciment pompe plus que cela tous les deux ans. Mais bien que le problème soit plus important que le plastique, il est généralement considéré comme moins grave. Le béton n'est pas issu de combustibles fossiles. On ne le trouve pas dans l'estomac des baleines et des mouettes. Les médecins n'en découvrent pas de traces dans notre sang. Nous ne le voyons pas non plus s'emmêler dans les chênes ou contribuer aux fatbergs souterrains. Nous savons où nous en sommes avec le béton. Ou pour être plus précis, on sait où ça va : nulle part. C'est exactement pourquoi nous en sommes venus à nous y fier.

Cette solidité, bien sûr, est ce à quoi aspire l'humanité. Le béton est apprécié pour son poids et son endurance. C'est pourquoi il sert de fondement à la vie moderne, tenant le temps, la nature, les éléments et l'entropie à distance. Associé à l'acier, c'est le matériau qui garantit que nos barrages ne se brisent pas, que nos tours ne tombent pas, que nos routes ne se déforment pas et que notre réseau électrique reste connecté.

La solidité est une qualité particulièrement attractive à une époque de changement désorientant. Mais - comme toute bonne chose en excès - cela peut créer plus de problèmes qu'il n'en résout.

Tantôt allié inflexible, tantôt faux ami, le béton peut résister pendant des décennies à la nature et puis soudainement en amplifier l'impact. Prenez les inondations à la Nouvelle-Orléans après l'ouragan Katrina et Houston après Harvey, qui ont été plus graves parce que les rues urbaines et suburbaines ne pouvaient pas absorber la pluie comme une plaine inondable, et les égouts pluviaux se sont avérés terriblement inadéquats pour les nouveaux extrêmes d'un climat perturbé.

Quand la digue se brise. La digue du canal de la 17e rue, à la Nouvelle-Orléans, après sa rupture lors de l'ouragan Katrina. Photographie : Nati Harnik/AP

Il amplifie également les conditions météorologiques extrêmes dont il nous protège. À toutes les étapes de la production, le béton serait responsable de 4 à 8 % du CO2 mondial. Parmi les matériaux, seuls le charbon, le pétrole et le gaz sont une plus grande source de gaz à effet de serre. La moitié des émissions de CO2 du béton sont générées lors de la fabrication du clinker, la partie la plus énergivore du processus de fabrication du ciment.

Mais d'autres impacts environnementaux sont beaucoup moins bien compris. Le béton est un monstre assoiffé, absorbant près d'un dixième de la consommation industrielle mondiale d'eau. Cela met souvent à rude épreuve les approvisionnements pour l'abreuvement et l'irrigation, car 75 % de cette consommation se fait dans des régions de sécheresse et de stress hydrique. Dans les villes, le béton ajoute également à l'effet d'îlot de chaleur en absorbant la chaleur du soleil et en piégeant les gaz des pots d'échappement des voitures et des climatiseurs - bien qu'il soit, au moins, meilleur que l'asphalte plus foncé.

Il aggrave également le problème de la silicose et d'autres maladies respiratoires. La poussière provenant des stocks et des mélangeurs soufflés par le vent contribue jusqu'à 10 % des particules grossières qui étouffent Delhi, où des chercheurs ont découvert en 2015 que l'indice de pollution de l'air sur les 19 plus grands chantiers de construction dépassait les niveaux de sécurité d'au moins trois fois. . Les carrières de calcaire et les cimenteries sont aussi souvent des sources de pollution, ainsi que les camions qui transportent les matériaux entre elles et les chantiers. À cette échelle, même l'acquisition de sable peut être catastrophique – détruisant tellement de plages et de cours d'eau dans le monde que cette forme d'exploitation minière est désormais de plus en plus dirigée par des gangs du crime organisé et associée à des violences meurtrières.

Cela touche à l'impact le plus grave, mais le moins compris, du béton, à savoir qu'il détruit les infrastructures naturelles sans remplacer les fonctions écologiques dont l'humanité dépend pour la fertilisation, la pollinisation, la lutte contre les inondations, la production d'oxygène et la purification de l'eau.

Le béton peut élever notre civilisation, jusqu'à 163 étages dans le cas du gratte-ciel Burj Khalifa à Dubaï, créant un espace de vie à vol d'oiseau. Mais il repousse également l'empreinte humaine vers l'extérieur, s'étendant sur la couche arable fertile et étouffant les habitats. La crise de la biodiversité – que de nombreux scientifiques considèrent comme une menace autant que le chaos climatique – est principalement due à la conversion de la nature sauvage en agriculture, en zones industrielles et en blocs résidentiels.

Depuis des centaines d'années, l'humanité est prête à accepter cet inconvénient environnemental en échange des avantages incontestables du béton. Mais la balance penche peut-être maintenant dans l'autre sens.

L e Panthéon et le Colisée à Rome témoignent de la durabilité du béton, qui est un composé de sable, d'agrégats (généralement du gravier ou des pierres) et d'eau mélangés à un liant à base de chaux cuit au four. La forme industrialisée moderne du liant – le ciment Portland – a été brevetée en tant que forme de « pierre artificielle » en 1824 par Joseph Aspdin à Leeds. Cela a ensuite été combiné avec des tiges d'acier ou un treillis pour créer du béton armé, la base des gratte-ciel art déco tels que l'Empire State Building.

Des rivières en ont été coulées après la seconde guerre mondiale, lorsque le béton offrait un moyen simple et peu coûteux de reconstruire les villes dévastées par les bombardements. C'est l'époque des architectes brutalistes comme Le Corbusier, puis les courbes futuristes et fluides d'Oscar Niemeyer et les lignes élégantes de Tadao Ando – sans parler d'une légion toujours croissante de barrages, ponts, ports, mairies, campus universitaires, centres commerciaux et parkings uniformément sombres. En 1950, la production de ciment était égale à celle de l'acier dans les années qui ont suivi, elle a été multipliée par 25, plus de trois fois plus vite que son partenaire de construction métallique.

Le débat sur l'esthétique a eu tendance à se polariser entre les traditionalistes comme le prince Charles, qui a condamné le brutaliste Tricorn Center d'Owen Luder comme un "morceau moisi de crottes d'éléphant" et les modernistes qui ont vu dans le béton un moyen de rendre le style, la taille et la force abordables pour les masses. .

Les politiques du béton sont moins clivantes, mais plus corrosives. Le problème principal ici est l'inertie. Une fois que ce matériel lie les politiciens, les bureaucrates et les entreprises de construction, le lien qui en résulte est presque impossible à changer. Les chefs de parti ont besoin des dons et des pots-de-vin des entreprises de construction pour se faire élire, les planificateurs de l'État ont besoin de plus de projets pour maintenir la croissance économique, et les patrons de la construction ont besoin de plus de contrats pour maintenir l'argent en circulation, le personnel employé et l'influence politique élevée. D'où l'enthousiasme politique qui se perpétue pour les projets d'infrastructure et les fêtes du ciment douteuses sur le plan environnemental et social comme les Jeux olympiques, la Coupe du monde et les expositions internationales.

L'exemple classique est le Japon, qui a adopté le béton dans la seconde moitié du 20e siècle avec un tel enthousiasme que la structure de gouvernance du pays a souvent été décrite comme la doken kokka (état de construction).

Un réservoir d'eau à pression contrôlée à Kusakabe, au Japon, construit pour protéger Tokyo contre les crues et le débordement des principaux cours d'eau et rivières de la ville pendant les fortes pluies et les typhons. Photographie : Ho New/Reuters

Au début, c'était un matériau bon marché pour reconstruire les villes ravagées par les bombes incendiaires et les ogives nucléaires pendant la seconde guerre mondiale. Ensuite, il a jeté les bases d'un nouveau modèle de développement économique ultra-rapide : de nouvelles voies ferrées pour les trains à grande vitesse Shinkansen, de nouveaux ponts et tunnels pour les autoroutes surélevées, de nouvelles pistes pour les aéroports, de nouveaux stades pour les Jeux olympiques de 1964 et l'exposition d'Osaka, et de nouveaux mairies, écoles et équipements sportifs.

Cela a maintenu l'économie à des taux de croissance proches de deux chiffres jusqu'à la fin des années 1980, garantissant que l'emploi reste élevé et donnant au parti libéral-démocrate au pouvoir la mainmise sur le pouvoir. Les poids lourds politiques de l'époque – des hommes tels que Kakuei Tanaka, Yasuhiro Nakasone et Noboru Takeshita – ont été jugés sur leur capacité à porter de gros projets dans leur ville natale. Les pots-de-vin énormes étaient la norme. Les gangsters Yakuza, qui servaient d'intermédiaires et d'exécuteurs, ont également eu leur part. Le truquage des offres et les quasi-monopoles des six grandes entreprises de construction (Shimizu, Taisei, Kajima, Takenaka, Obayashi, Kumagai) ont assuré que les contrats étaient suffisamment lucratifs pour fournir de gros pots-de-vin aux politiciens. Les doken kokka était un racket à l'échelle nationale.

Mais il n'y a qu'une quantité limitée de béton que vous pouvez utilement poser sans ruiner l'environnement. Les rendements toujours plus faibles sont devenus évidents dans les années 1990, lorsque même les politiciens les plus créatifs ont eu du mal à justifier les plans de relance du gouvernement. C'était une période de ponts extraordinairement coûteux vers des régions peu peuplées, de routes à plusieurs voies entre de minuscules communautés rurales, de cimentation sur les quelques rives naturelles restantes et de coulée de plus en plus de béton dans les digues censées protéger 40 % de la littoral japonais.

Dans son livre Dogs and Demons, l'auteur et résident japonais de longue date Alex Kerr déplore la cimentation des berges et des collines au nom de la prévention des inondations et des glissements de terrain. Les projets de construction en fuite subventionnés par le gouvernement, a-t-il déclaré à un intervieweur, « ont causé des dommages incalculables sur les montagnes, les rivières, les ruisseaux, les lacs, les zones humides, partout – et cela se poursuit à un rythme accéléré. C'est la réalité du Japon moderne, et les chiffres sont stupéfiants.

Il a déclaré que la quantité de béton posée par mètre carré au Japon est 30 fois supérieure à la quantité en Amérique, et que le volume est presque exactement le même. "Nous parlons donc d'un pays de la taille de la Californie qui pose la même quantité de béton [que l'ensemble des États-Unis]. Multipliez les centres commerciaux américains et l'étalement urbain par 30 pour avoir une idée de ce qui se passe au Japon.

Les traditionalistes et les écologistes étaient horrifiés – et ignorés. La cimentation du Japon allait à l'encontre des idéaux esthétiques classiques d'harmonie avec la nature et d'une appréciation de mujo (impermanence), mais était compréhensible étant donné la peur omniprésente des tremblements de terre et des tsunamis dans l'un des pays les plus actifs au monde sur le plan sismique. Tout le monde savait que les rivières et les rivages gris étaient laids, mais personne ne s'en souciait tant qu'ils pouvaient empêcher leurs maisons d'être inondées.

Ce qui a rendu le tremblement de terre et le tsunami dévastateurs de Tohoku en 2011 d'autant plus choquants. Dans les villes côtières telles qu'Ishinomaki, Kamaishi et Kitakami, d'énormes digues construites au fil des décennies ont été submergées en quelques minutes. Près de 16 000 personnes sont mortes, un million de bâtiments ont été détruits ou endommagés, les rues de la ville ont été bloquées par des navires échoués et les eaux du port ont été remplies de voitures flottantes. C'était une histoire encore plus alarmante à Fukushima, où la marée montante a englouti les défenses extérieures de la centrale nucléaire de Fukushima Daiichi et a provoqué une fusion de niveau 7.

En bref, il semblait que cela pourrait devenir un moment du roi Canut pour le Japon - lorsque la folie de l'orgueil humain a été exposée par le pouvoir de la nature. Mais le lobby en béton était tout simplement trop fort.Le Parti libéral-démocrate est revenu au pouvoir un an plus tard avec la promesse de dépenser 200 milliards de yens (1,4 milliard de livres sterling) pour les travaux publics au cours de la prochaine décennie, ce qui équivaut à environ 40 % de la production économique du Japon.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal". Une digue à Yamada, préfecture d'Iwate, Japon, 2018. Photographie : Kim Kyung-Hoon/Reuters

Les entreprises de construction ont à nouveau reçu l'ordre de retenir la mer, cette fois avec des barrières encore plus hautes et plus épaisses. Leur valeur est contestée. Les ingénieurs affirment que ces murs de béton de 12 mètres de haut arrêteront ou au moins ralentiront les futurs tsunamis, mais les habitants ont déjà entendu de telles promesses. La zone que ces défenses protègent est également de moindre valeur humaine maintenant que les terres ont été largement dépeuplées et remplies de rizières et de fermes piscicoles. Les écologistes disent que les forêts de mangrove pourraient fournir un tampon beaucoup moins cher. Fait révélateur, même de nombreux habitants marqués par le tsunami détestent le béton entre eux et l'océan.

"C'est comme si nous étions en prison, même si nous n'avons rien fait de mal", a déclaré à Reuters un pêcheur d'huîtres, Atsushi Fujita. "Nous ne pouvons plus voir la mer", a déclaré le photographe né à Tokyo Tadashi Ono, qui a pris certaines des images les plus puissantes de ces nouvelles structures massives. Il les a décrits comme un abandon de l'histoire et de la culture japonaises. "Notre richesse en tant que civilisation est due à notre contact avec l'océan", a-t-il déclaré. « Le Japon a toujours vécu avec la mer, et nous étions protégés par la mer. Et maintenant, le gouvernement japonais a décidé de fermer la mer. »

C'était une fatalité à ce sujet. Partout dans le monde, le béton est devenu synonyme de développement. En théorie, l'objectif louable du progrès humain est mesuré par une série d'indicateurs économiques et sociaux, tels que l'espérance de vie, la mortalité infantile et les niveaux d'éducation. Mais pour les dirigeants politiques, la mesure de loin la plus importante est le produit intérieur brut, une mesure de l'activité économique qui, le plus souvent, est traitée comme un calcul de la taille économique. Le PIB est la façon dont les gouvernements évaluent leur poids dans le monde. Et rien n'emballe un pays comme le béton.

C'est vrai pour tous les pays à un certain stade. Au cours de leurs premiers stades de développement, les projets de construction lourds sont bénéfiques comme un boxeur qui se muscle. Mais pour les économies déjà matures, c'est nocif comme un athlète âgé pompant des stéroïdes toujours plus forts pour toujours moins d'effet. Pendant la crise financière asiatique de 1997-98, les conseillers économiques keynésiens ont dit au gouvernement japonais que le meilleur moyen de stimuler la croissance du PIB était de creuser un trou dans le sol et de le combler. De préférence avec du ciment. Plus le trou est gros, mieux c'est. Cela signifiait des profits et des emplois. Bien sûr, il est beaucoup plus facile de mobiliser une nation pour faire quelque chose qui améliore la vie des gens, mais dans tous les cas, du concret fera probablement partie de l'arrangement. C'était l'idée derrière le New Deal de Roosevelt dans les années 1930, qui est célébré aux États-Unis comme un projet national de lutte contre la récession, mais qui pourrait également être décrit comme le plus grand exercice de coulée de béton jamais réalisé jusqu'à ce moment-là. Le barrage Hoover à lui seul a nécessité 3,3 m de mètres cubes, alors un record du monde. Les entreprises de construction ont affirmé qu'il survivrait à la civilisation humaine.

Mais c'était léger par rapport à ce qui se passe actuellement en Chine, la superpuissance concrète du 21ème siècle et la plus grande illustration de la façon dont la matière transforme une culture (une civilisation entrelacée avec la nature) en une économie (une unité de production obsédée par les statistiques du PIB) . L'ascension extraordinairement rapide de Pékin du statut de pays en développement à celui de superpuissance en attente a nécessité des montagnes de ciment, des plages de sable et des lacs d'eau. La vitesse à laquelle ces matériaux sont mélangés est peut-être la statistique la plus étonnante de l'ère moderne : depuis 2003, la Chine a coulé plus de ciment tous les trois ans que les États-Unis n'en ont fait tout au long du 20e siècle.


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